美国NASA正在评估下一阶段的行星探索任务

发布单位:台北市立天文科学教育馆

  美国NASA预计明年将决定新一阶段的行星探索任务,目前已选择四个探索计划进行概念研究。尽管这些计划还不是正式的任务,而且可能也不会实现,但是NASA的选择也将反映未来还没人研究、且吸引人的科学项目。

  这四项为期九个月的研究都各将获得300万美元,提供计划团队发展和完善计划。在评估总结研究报告后,美国NASA预计将选择至多两项任务继续发展。

  四项计划包括:

DAVINCI +

  DAVINCI +计划将透过分析金星的大气,以了解其演化过程,并借此确认金星是否曾经有过海洋形成的条件。DAVINCI +进入金星的恶劣环境中,并在降落的过程中精确测量大气成分。仪器封装在专用的球内,以保护它们不受金星的恶劣环境影响。DAVINCI +中的“+”是指任务的摄影元件,包括下降球体上的摄影镜头和轨道卫星上用于绘制地表岩石的摄像机。美国最后一次对金星探测是在1978年。DAVINCI +的结果有可能重塑我们对太阳系及类地行星形成的理解。

埃欧火山观测卫星(Io Volcano Observer,IVO)

  IVO将探索木星的卫星Io,以了解潮汐力如何对天体产生影响。由于木星的潮汐力不断挤压,埃欧内部不断被加热,使得上头的火山活动相当频繁。然而,对于埃欧我们却所知甚少,例如其内部是否存在岩浆海洋。IVO预计在近距离飞越时,观察埃欧上岩浆的产生和爆发方式。这次任务的结果可能会彻底改变我们对岩石、地面物体、太阳系中冰冷的海洋世界以及太阳系外行星的形成和演化的理解。

TRIDENT

  TRIDENT的目标是海王星的卫星崔顿(Triton),希望能够了解上头是否存在适居环境。NASA的航海家二号观察到崔顿表面地貌改变幅度很大,是太阳系中地质年代第二年轻的表面,并有可能喷出烟羽和大气层。计划团队认为崔顿可能有能产生含有机物质的降雪的电离层,以及可能有内部海洋,是一个令人兴奋的探索目标,可借此了解适居世界如何在我们的太阳系及其他系统中发展。透过一次飞越,TRIDENT可以绘制崔顿的地图,描述活动过程并确定是否存在预测的地下海洋。

VERITAS

  VERITAS预计将绘制金星的表面地图,希望了解金星的地质历史,并了解为什么金星与地球如此不同。VERITAS将使用合成孔径雷达绕行金星运行,绘制几乎整个金星的表面高度图,并藉由3D地形图重建,确认金星上的板块构造和火山作用是否仍处于活动状态。VERITAS还将绘制金星地表的红外辐射图,做为绘制金星的地质图的参考。(台北天文馆王彦翔/编译)

资料来源:Astronomy Now

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