飞行近三年,水星探测太空船BepiColombo传回第一张水星北半球的影像

发布单位:台北市立天文科学教育馆

  由欧洲和日本合作的水星探测太空船「贝皮可伦坡号」(BepiColombo)传回第一张水星北半球的图像,包括大型陨石坑和数十亿年前被熔岩淹没的区域,这是人类第3度探索水星。

水星北半球的部分影像
  影像为水星北半球的一部分,包括被熔岩淹没的Sihtu Planitia。比周围环境更光滑、更明亮的圆形区域是Calvino陨石坑周围平原的特征,这些平原被称为Rudaki平原。此外,还可以看到166公里宽的Lemontov陨石坑,它看起来很亮,因为它包含称为「hollows」的水星独有的特征,挥发性元素在此处逃逸到太空。(Image credit: ESA/BepiColombo/MTM, CC BY-SA 3.0 IGO)

  这个欧洲和日本合作的水星探测太空船,2018年10月20日由亚利安5型火箭(Ariane 5)搭载发射升空,展开为期7年、长达90亿公里的漫长航程。贝皮可伦坡号1日于美东时间晚上7点44分进行6次飞越水星中的第一次飞越,在距离水星约1,502英里(2,418公里)时,使用黑白导航相机拍摄了第一张水星照片。据欧洲太空总署(ESA)表示:就在10分钟前,美东时间晚上7点34分,BepiColombo最接近水星,距离124英里(200公里)的范围内经过,可惜是背光面,不适合拍摄。

  因为水星是太阳系中距离太阳最近、体积最小的行星,为避免被太阳强大的引力卷入,贝皮可伦坡号采用椭圆形、复杂的航行路径,预计将会有6次飞越水星,并于2025年12月5日飞抵水星轨道,届时将会释出两具探测器,进行水星的表面与磁场探测。

  水星是除了地球之外,唯一拥有磁场绕太阳运行的岩石行星,磁场是由液体核心产生,由于水星体积较小,水星的核心应该已经冷却和固化。水星表面呈现极端现象,白天温度高达摄氏约430度,夜间则为超冰冻的摄氏零下180度。

  欧洲太空总署表示,贝皮可伦坡号的探测任务将研究水星的所有层面奥秘,从水星核心至其表面、磁场以及外逸层,以深入了解这颗最靠近太阳的行星起源和演化。

  这项耗资7.5亿美元的BepiColombo任务将从核心到表面,研究水星的各个层面,包括两个不同的轨道飞行器。欧洲太空总署的贡献是水星行星轨道器从上方研究行星,而日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)建造的水星磁层轨道器将研究行星的磁场、等离子体环境和尘埃。(编译/台北天文馆刘恺俐)

资料来源:Science Alert

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