地球差点就抓到一颗卫星了,而且它可能是人造的

发布单位:台北市立天文科学教育馆

  数十亿年来,地球的天然卫星——月球,一直环绕在地球的身旁,但其实它并非唯一出现在地球旁的卫星,有时候一些更小的物体会被地球引力暂时捕获而停留在我们的行星轨道旁,在几个月或几年后才会被重新抛回太空。

  这些类似的天体又被称为准卫星,目前只有两颗确定曾经环绕地球运动,第一颗是2006至2007年间的2006 RH120,另一颗则是2018至2020年间的2020 CD3,如今,将迈入第三颗,天文学家在几天前发现了一个名为2020 SO的新天体。根据理论预测,它将于2020年10月抵达地球,并一直停留至2021年5月才离开地球前往别处。

2020 SO轨道示意
图说:红色、橘色表示2020 SO的轨迹,蓝色表示地球,灰色则为月球。

  不过科学家发现了另一个现象,该小行星的速度似乎有点奇怪,一般而言,来自月球的物体会比较慢,但是该天体甚至比月球岩石还要慢,这些迹象表明该天体可能是过去的太空垃圾,根据美国太空总署喷射推进实验室(NASA JPL)表示,1966年9月,为了搭载测量员2号前往月球,擎天神-半人马2.5节火箭升空,该箭体的半人马节部分被弃置于太空中,而过去从来不考虑火箭回收的事项,一旦发射成功,通常就会被遗弃于太空中。

  根据CNEOS的数据资料,2020 SO长约6.4至14公尺,而半人马节火箭长12.68公尺,两者吻合程度相当高,但是由于距离仍然遥远,它在望远镜中也只是黑暗中的一个点而已,如果没有持续详细的观察,是不可能确定其形状或成分的。

  它在12月1日时将会距离地球最近,仅约5万公里,届时我们或许可以辨认出一个粗略的形状,而光谱学也可以帮助确定物体是否着色,如果它真的是1966年的半人马节火箭,那么它就已经在太空中漂流了54年,也同时意味着我们下次看到类似性质的天体时,就有更多的资料来支持它是人造物体;但如果它是一颗货真价实的小行星,我们也能够得到更多有关小行星的新资料,至少速度的部分-是那么的出乎意料。(编译/台北天文馆研究组技佐许晋翊)

资料来源:Science Alert

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