NASA新视野号即将达标,抵达50AU里程碑

发布单位:台北市立天文科学教育馆

  在2021年4月17日(美国东部夏令时间00:42 GMT,4月18日)晚上8:42,NASA新视野号太空船(New Horizons)将到达50天文单位(AU)的遥远距离,为了庆祝这一里程碑,新视野号将其相机指向现今飞行最远的太空船航海家1号(Voyager 1)的方向。

新视野号将其相机指向航海家1号(标有黄色圆圈)的方向。
新视野号将其相机指向航海家1号(标有黄色圆圈)的方向。(图片来源:NASA / JHUAPL / SwRI)

  在以创纪录的速度从地球发射飞行15年后,并成为第一艘探索冥王星的太空船以来已经有6年了,NASA的新视野号即将达到一个里程碑,这飞行50AU远的纪录,至今在人类太空探测史上仅有其他四艘太空船达到。在50AU处也就是46.5亿英里(75亿公里)距离之遥,新视野号发送的信号到达地球(以光速传播)将花费超过6.5个小时。

冥王星之外的柯伊伯带,NASA新视野号将会是第五艘到达50AU的太空船。
冥王星之外的柯伊伯带,NASA新视野号将会是第五艘到达50AU的太空船。(图片来源:NASA / JHUAPL / SwRI)

  先锋10号1972年发射,是第一艘穿过小行星带并飞越木星的太空船,1990年9月22日到达50AU。2003年1月23日,由于发射功率不足,它在距离地球122.3亿公里处与地球失去联络,目前距离地球约129AU。

  先锋11号1973年发射,于1991年到达50AU,除了飞越木星,它是第一艘直接观测土星的太空船,由于距离太远功率限制,最后一次与先锋11的例行接触是在1995年9月30日,目前距离地球约105AU。

  航海家1号于1977年9月5日发射,比双胞胎航海家2号晚了16天。当航海家2号接近天王星和海王星时,航海家1号正对木星和土星进行观测。目前,航海家1号距离地球约152AU,航海家2号约127AU,这两艘太空船至今仍然活跃。

  达到50AU不仅仅是一个整数的里程碑,新视野号的首席研究员艾伦·斯特恩说:设计太空船时,要做的第一件事就是设定其最大的飞航距离,如果我们超过目标线,我们就可以宣布成功了,而新视野号的目标线是50AU。

  2015年7月,新视野号送回第一次近距离观测冥王星的资料时,当时太空船距离太阳39.2AU。然后,在2019年元旦,在距离太阳43.4AU处,又第一次近距离观测了一个小的柯伊伯带天体Arrokoth。

  尽管新视野号是使用核电(一种放射性同位素热电发生器,即RTG),但每十年产生的功率将衰减33瓦。大约到了2030年代后期,当新视野号接近100AU时,它的功率可能太低而无法运行了,团队正在使用夏威夷的斯巴鲁望远镜对柯伊伯带天体进行研究,希望在新视野号断电之前找到另一个飞越的目标。

资料来源:Space.com

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