小行星突然出现一条40万公里长的“尾巴”

发布单位:台北市立天文科学教育馆

  天文学家捕捉到火星与木星之间的主小行星带(main asteroid belt)中两颗小行星互撞的事件。故事的开始,是英国贝尔法斯特女王大学(Queen's University Belfast)天文学家Ken Smith在2019年1月8日利用夏威夷大学ATLAS计划望远镜(Asteroid Terrestrial-Impact Last Alert System,小行星撞击预警系统)观测6478号小行星高尔特(6478 Gault),惊讶地发现这颗岩质小行星居然出现彗星特征——一条笔直绵长的彗尾;而后追溯之前拍摄的影像,最早出现彗尾特征的影像是2018/12/8拍摄到的。

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6478号小行星高尔特。意大利Paolo Bacci摄于2019/1/12,取自Spaceweather.com网站

  下图是英国赛尔西(Selsey)地区的Damian Peach以20吋望远镜拍摄的高尔特小行星60分钟影像所制作的动画,影像中的高尔特尾巴长达400,000公里,超过地球到月球的平均距离(384,400公里)。

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Damian Peach以20吋望远镜拍摄的高尔特小行星60分钟影像所制作的动画。

  高尔特为何会突然出现彗尾特征?这得从它的族谱来看。高尔特小行星是主小行星带中的福后星族(Phocaea family)成员;福后星是第25号小行星,位于主小行星带较靠内侧之处,直径约75公里,是该家族中质量最大的,故该小行星家族以之为名。天文学家认为福后星族小行星是约在22亿年前,带内小行星互撞而形成的。

  高尔特小行星的尾巴很可能就是近期发生小行星互撞的结果。ATLAS计划的学者们检视2018年12月至2019年1月间拍摄的高尔特小行星影像,根据它的外观往回追溯推算后,认为高尔特小行星应该是在2018年11月的时候和另一颗主带小行星发生碰撞;如果这个观点是对的,那么那条骤然出现的尾巴应该就是碰撞后的残骸形成的。

  高尔特小行星是1988年时,在美国加州帕洛玛天文台(Palomar Observatory)工作的著名天文学家休梅克夫妇(Carolyn and Eugene Shoemaker)发现的。其直径约4公里,在发现后的30年内,它一直默默无闻,但现在天文学家们渴望搞清楚它究竟发生了什么事,为何会变成现在这副模样,所以它终于从nobody变成somebody啰!

资料来源:Spaceweather.com

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